Cuando Shawn Fain, presidente del sindicato United Automobile Workers, reveló el trato que puso fin a seis semanas de huelgas en Ford Motor en el otoño, lo enmarcó como parte de una campaña más larga. Lo siguiente, declaró, sería la tarea de organizar plantas no sindicalizadas en todo el país.

«Uno de nuestros mayores objetivos tras esta histórica victoria del contrato es organizarnos como nunca antes lo habíamos hecho», dijo en ese momento. “Cuando volvamos a la mesa de negociaciones en 2028, no será sólo con los Tres Grandes. Serán los Cinco Grandes o los Seis Grandes”.

Cuatro meses después, se puso de manifiesto la primera prueba de esa estrategia, que involucró a una planta de Volkswagen en Chattanooga, Tennessee.

Según el sindicato, más de la mitad de los más de 4.000 trabajadores elegibles han firmado tarjetas que indican su apoyo a un sindicato. Los trabajadores dicen que lo hicieron porque quieren salarios más altos, más vacaciones pagadas y beneficios de salud más generosos, y porque las recientes huelgas en Ford, General Motors y Stellantis los han convencido de que un sindicato puede ayudar a ganar estas concesiones.

«Los Tres Grandes tuvieron su gran campaña, su gran huelga, su voto y nuevos contratos; prestamos mucha atención a eso», dijo Yolanda Peoples, quien ha trabajado en la planta de Volkswagen durante casi 13 años.

La planta de Volkswagen anunció un aumento salarial del 11% tras las huelgas de las Tres Grandes. El aumento elevó el salario máximo por hora para los trabajadores manufactureros a 32,40 dólares, pero el salario comparable para los fabricantes de automóviles de Detroit superará los 40 dólares al final de los nuevos contratos. (Volkswagen dijo que el ajuste salarial era parte de una revisión anual).

Los sindicatos necesitan una mayoría simple de votos para ganar, pero el UAW dice que no se presentará a las elecciones en la planta de Chattanooga hasta que el 70 por ciento de los trabajadores de la planta hayan firmado los documentos y los trabajadores hayan formado un comité organizador amplio, algo que los dirigentes sindicales esperan en el futuro. próximo mes.

La cautela refleja la experiencia del UAW en el Sur, donde las campañas anteriores no han sido suficientes.

Pero lo que está en juego puede ser aún mayor esta vez, dadas las inversiones del sindicato en organizar varias plantas a la vez, incluida una planta de Mercedes-Benz en Alabama, donde más del 50 por ciento de los trabajadores firmaron documentos, y una planta de Hyundai en Alabama, donde el sindicato cuenta con estatutos para más del 30% de los trabajadores.

La semana pasada, el sindicato dijo que asignaría 40 millones de dólares para organizar a los trabajadores del sector automovilístico y de baterías hasta 2026, superando con creces su presupuesto anterior para tales esfuerzos, según Jonah Furman, portavoz del sindicato, y sugirió que el tiempo es esencial.

«En los próximos años, la industria de baterías para vehículos eléctricos está preparada para crear decenas de miles de puestos de trabajo en todo el país, y se establecerán nuevos estándares a medida que la industria entre en funcionamiento», dijo el sindicato en su anuncio de financiación.

Si el sindicato ganara en Chattanooga, dijo Joshua Murray, sociólogo de la Universidad de Vanderbilt que ha estudiado la respuesta de la industria automotriz a la sindicalización, rápidamente podría replicar la victoria en otras plantas, como lo hizo durante una ola de sindicalización en la década de 1930.

«Muy a menudo, el hecho de no sindicalizarse no se debe a que los trabajadores estén en contra de estar afiliados a un sindicato, sino a que no creen que puedan ganar», dijo el Dr. Murray. «Demostrar que pueden ganar es muy importante para lograr que los trabajadores que no estaban entusiasmados lo estén también».

Una pérdida en Chattanooga, dijo el Dr. Murray, podría socavar la confianza de los empleados y alentar a la gerencia de otros fabricantes de automóviles a resistir.

Otros analistas, como Sam Fiorani, vicepresidente de pronóstico global de vehículos de la firma de investigación AutoForecast Solutions, habían predicho que Tesla sería un desafío particular. «El jefe de Tesla es Elon Musk y luchará contra el cambio», dijo Fiorani.

El sindicato parece estar beneficiándose de un resurgimiento del interés en organizarse después de una pausa durante la presidencia de Donald J. Trump y el inicio de la pandemia. El año pasado, los sindicatos ganaron más de 1.225 elecciones, la mayor cantidad en al menos una década, según la Junta Nacional de Relaciones Laborales. Perdieron alrededor de 500.

Las encuestas muestran que los trabajadores más jóvenes son particularmente favorables y parecen estar contribuyendo a impulsar la reciente organización de la industria automotriz. “Les hacemos saber: ‘Estás ganando un buen salario para tu edad, pero esto puede ser mejor’”, dijo Ronald Terry, un trabajador involucrado en la organización en la planta de Hyundai en Alabama.

Los trabajadores más jóvenes de la planta de Volkswagen también expresan frustración por las vacaciones pagadas que acumulan: 12 o 13 días durante los dos primeros años en el trabajo, gran parte de los cuales deben utilizar mientras la planta está cerrada si quieren recibir su pago.

Cuando se le preguntó sobre las quejas, un portavoz de Volkswagen dijo que la compañía entendía que el tiempo libre es un problema importante y que recientemente anunció un aumento del tiempo libre no remunerado por emergencias.

La compañía dijo el mes pasado que sus salarios en Chattanooga han aumentado a casi el doble de la tasa de inflación desde 2013, y que el trabajador manufacturero promedio ganaría más de $60,000 este año antes de bonos o horas extras y pagaría menos de $2,000 en primas para cubrir más de 80 empleados. porcentaje del gasto sanitario.

El sindicato convocó a votación en Chattanooga en 2014 y no enfrentó oposición por parte de la empresa, cuyas fábricas en todo el mundo están en su mayoría sindicalizadas. Pero el esfuerzo fracasó debido a la presión de los líderes republicanos, quienes sugirieron que un sindicato pondría en peligro la expansión de la planta.

Mientras los trabajadores se quejaban de falta de personal, altas tasas de lesiones y horas extras de última hora, el UAW volvió a intentarlo en 2019. Pero hubo súplicas del gobernador de Tennessee y del director ejecutivo original de la planta, quienes dijeron que había regresado a su puesto anterior para abordar las preocupaciones de los trabajadores. para desactivar el apoyo. El sindicato perdió por poco.

Esta vez, el sindicato parece decidido a minimizar el efecto de esa reacción.

El sindicato quiere reclutar un líder voluntario para cada línea en cada turno de la planta: más de 125 en total, según el recuento del sindicato. De esa manera, dicen los organizadores, los voluntarios pueden responder rápidamente a los rumores o temas de conversación corporativos que encuentren sus colegas.

«Si no hay alguien que continúe esta conversación, habremos visto algunos retrocesos en algunas áreas más pequeñas», dijo Isaac Meadows, un trabajador involucrado en la organización.

Atribuyó el retroceso a la influencia de grupos externos y a los rumores de amigos y familiares de los trabajadores de que un sindicato disuadiría a los empleadores de establecerse en Tennessee.

Gerald McCormick, un republicano que como líder de la mayoría de la Cámara estatal se opuso al sindicato en la votación de 2014, dijo que los republicanos pueden temer que el sindicato apoye causas de izquierda en Tennessee si logra afianzarse allí.

«No quieren hacerles ningún favor», dijo, refiriéndose a los líderes republicanos del estado, que predice que nuevamente se opondrán a la campaña sindical.

Como en 2019, la respuesta de la patronal podría ser crucial. En Estados Unidos, la marca Volkswagen parece estar más o menos a la vanguardia en la transición a los vehículos eléctricos.

Más del 11% de las ventas de Volkswagen en Estados Unidos el año pasado provinieron de vehículos eléctricos, sobre todo el ID.4, un SUV compacto construido en Chattanooga. Según BloombergNEF, una empresa de investigación energética, esta cifra es superior a la cuota general del 9,4% de los vehículos enchufables en el mercado estadounidense.

Un funcionario de Volkswagen dijo durante una visita a la planta que alrededor de un tercio de su producción este año probablemente serán ID.4 y que la proporción podría duplicarse dentro de una década.

Si eso sucediera, la planta podría estar relativamente bien posicionada para absorber mayores costos laborales. Corey Cantor, analista de vehículos eléctricos de BloombergNEF, dijo que la innovación continua en baterías, junto con las eficiencias que provienen de la fabricación de baterías a gran escala, podrían compensar los aumentos de costos asociados con la sindicalización.

Pero la presencia sindical podría complicar el aumento de la producción de vehículos eléctricos, dijo Fiorani de AutoForecast Solutions, si el sindicato se resiste a la disminución de trabajadores automotrices que podría acompañar al cambio. Sin embargo, señaló que las empresas que fabrican sus propias baterías podrían reasignar trabajadores en lugar de despedirlos.

Pablo Di Si, director ejecutivo del Grupo Volkswagen de América, dijo en un comunicado que la planta ya ha agregado puestos de trabajo en ensamblaje de paquetes de baterías e ingeniería de baterías.

En una reunión con periodistas el mes pasado, un funcionario de Volkswagen dijo que la compañía permanecería neutral durante una campaña electoral, pero que «neutral no significa silencio, significa imparcial ante lo que deciden los empleados».

El funcionario agregó que la empresa corregirá la información errónea, que acusa al sindicato de difundir, sobre salarios y condiciones de trabajo en la planta. (Las empresas que llegan a acuerdos de neutralidad con los sindicatos normalmente no intervienen de esta manera).

Meadows, el partidario del sindicato, dijo que los gerentes comunicaban escepticismo a veces de manera sutil, como retirando folletos sindicales de las mesas del almuerzo.

“Alguien repartió un par de tarjetas de presentación para una empresa de servicios de jardinería y teníamos algunas cosas en la misma mesa”, recordó Meadows. «Nuestros materiales han desaparecido, los demás no».

Volkswagen dijo que la limpieza de la mesa se rige por “políticas claras”.